Au-delà de Saint-Louis | Journal et sujets Groupe de médias


Par RANDY MINKSpécial Journal et Sujets

Des chiens talentueux se produisent avec leurs entraîneurs à l’Incredible Dog Show de Purina Farms. (Crédit photo Explore St. Louis)

Les familles à la recherche d’espaces ouverts et d’attractions adaptées aux enfants dans la région de St. Louis considèrent l’Interstate 44 comme leur tapis magique pour l’aventure. Connu dans la région sous le nom de couloir I-44, les environs au sud-ouest de Saint-Louis regorgent d’endroits qui plairont à toute la bande.

Alors que la ville elle-même possède des favoris familiaux comme le nouvel aquarium de Saint-Louis et le zoo de Saint-Louis sans entrée, les banlieues et la campagne environnantes offrent beaucoup d’air frais et de plaisir en plein air – les produits sont considérés comme plus précieux que jamais pendant la pandémie actuelle.

Splendeur souterraine

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Meramec Caverns à Stanton, Missouri, propose des visites de grottes de 80 minutes, ainsi que des tyroliennes, des excursions en bateau fluvial et des locations de canoës, de kayaks et de radeaux pour des excursions en flotteur sur la rivière Meramec. (Crédit photo Meramec Caverns)

Pendant des générations, Meramec Caverns, à moins d’une heure de Saint-Louis via l’I-44, a été l’une des attractions routières les plus médiatisées du pays depuis son ouverture au public en 1933 par Lester Dill, dont les descendants possèdent et exploitent toujours le centre commercial la grotte. Au fil des ans, les automobilistes ont vu des « cavernes de Meramec » arborant des panneaux d’affichage, des autocollants pour pare-chocs et des toits de grange. Située près de Stanton, dans le Missouri, dans le comté de Franklin, la grotte d’exposition par excellence était l’un des premiers éléments de la légendaire Route 66, que l’I-44 a remplacée il y a longtemps. Des centaines de panneaux « Route 66 Historic Byway » reconnaissant l’itinéraire d’origine peuvent être trouvés à travers le Missouri.

Bien qu’abritant l’une des grottes les plus visitées d’Amérique, le site le long de la rivière Meramec offre bien plus qu’une visite guidée à travers des salles souterraines décorées de stalactites et de stalagmites ruisselantes. Les options juste à l’extérieur de l’entrée de la grotte comprennent la recherche d’or et de pierres précieuses, des visites de tyroliennes et de canopées, ainsi que la location de canoës, de kayaks et de radeaux pour des excursions en flotteur à faire soi-même. Le Cavern Queen, un bateau fluvial à baldaquin, propose des excursions d’une demi-heure. Sur le terrain se trouvent également un motel de 40 unités, un parc de camping et une aire de pique-nique au bord de la rivière.

La visite standard des grottes de Meramec dure une heure et 20 minutes et couvre environ un mile. Offrant un soulagement de la chaleur estivale, la grotte est à 60 degrés constants toute l’année. Un sweat-shirt ou une veste légère est conseillé pour ceux qui se méfient de la climatisation naturelle.

Les points forts de la visite incluent quelques instants dans l’obscurité totale et l’observation du Grand Canyon des cavernes, où des formations de plafond éclairées se reflétant dans le ruisseau peu profond créent l’illusion d’un gouffre profond. Les visiteurs découvrent également l’histoire de la grotte en tant que repaire du hors-la-loi Jesse James et de son gang, ainsi que son rôle d’abri et de source de salpêtre (un ingrédient clé de la poudre à canon) pendant la guerre civile. Dans un théâtre naturel au quatrième niveau, la visite se termine par un spectacle son et lumière patriotique projeté sur les Rideaux de scène, un grand balayage de draperies d’onyx.

Au pied d’une falaise imposante, les installations pour les visiteurs de Meramec Caverns – y compris un restaurant, un stand de fudge et une boutique de cadeaux – sont construites jusqu’à l’embouchure de la grotte.

En bas dans la ferme

Purina Farms à Grey Summit, un autre endroit familial du comté de Franklin, se concentre sur les animaux de compagnie et les animaux de ferme. Une attraction gratuite offerte par Nestlé Purina, basé à Saint-Louis, le plus grand fabricant d’aliments pour animaux de compagnie au monde.

L’exposition canine incroyable à Purina Farms met en vedette des chiens talentueux adoptés dans des refuges et des groupes de sauvetage. Dans une arène en gazon synthétique avec des gradins en béton, les entraîneurs guident les chiens performants à travers des parcours d’obstacles et d’autres manœuvres. Dans le favori du public, un disque en plastique est jeté au-dessus de la piscine creusée de 50 pieds de long alors qu’un chien, avec un départ courant, l’accroche dans les airs avant de plonger dans l’eau.

Dans la grange, les enfants et les parents peuvent caresser des lapins, des poussins, des chèvres et des porcelets, et peut-être assister à une démonstration de traite des vaches. Des panneaux d’information et des tableaux à feuilles mobiles fournissent des faits amusants sur les bovins laitiers, laitiers et de boucherie, les lapins et les porcs. Saviez-vous que les lapins dorment les yeux ouverts et que leurs dents ne cessent de pousser ?

Tout le monde aime nourrir les poissons koi japonais dans la piscine entre la grange et le centre d’accueil. Au Pet Center, les visiteurs rencontrent des chiens et des chats (certains d’entre eux sont proposés à l’adoption) et s’émerveillent devant la demeure pour chats de style victorien de 6 mètres de haut, dotée de fenêtres, de rebords d’escalade et de griffoirs.

Les expositions dans le centre d’accueil mettent l’accent sur les soins responsables aux animaux de compagnie, les avantages d’avoir un animal de compagnie et les récompenses de l’adoption. Vous pouvez en apprendre davantage sur les races de chiens sur un écran tactile et regarder des vidéos qui documentent la vie d’un chien d’assistance. Un panneau fournit des informations sur le processus de fabrication de la litière pour chats Purina ainsi que des conseils sur la litière.

Purina Farms est ouvert de la mi-mars à octobre et nécessite actuellement des réservations.

Découvertes à Eurêka

La sortie I-44 à l’est de Purina Farms mène à Six Flags St. Louis à Eureka, dans l’extrême ouest du comté de St. Louis. Complet avec des montagnes russes, des manèges pour enfants dans le parc national de Bugs Bunny et des spectacles en direct, le principal parc à thème du Missouri est une affaire qui dure toute la journée. Son parc aquatique Hurricane Harbour, inclus dans le prix d’entrée, comprend des toboggans, une piscine à vagues, une rivière artificielle et une cabane dans les arbres de cinq étages.

Deux sorties à Eureka vous mèneront au parc d’État de la Route 66, situé le long d’un tronçon de la rivière Meramec. Une sortie mène au centre d’accueil, où les expositions du musée racontent les histoires de la Route 66 et de Times Beach, une communauté de la Route 66 où des maisons ont occupé le site riverain de 1925 jusqu’au début des années 1980. La ville a été abandonnée après avoir appris que les dioxines avaient contaminé le sol; en 1992, l’État a pris le titre de propriété. Un nettoyage environnemental a été achevé en 1997, et le parc d’État a ouvert ses portes deux ans plus tard.

Les caractéristiques du parc d’État de la Route 66 comprennent une rampe de mise à l’eau, des aires de pique-nique et des sentiers pédestres le long de la rivière, et à travers les prairies et les bois où se trouvaient autrefois les maisons. La boutique de cadeaux du centre d’accueil propose une grande variété de souvenirs de la Route 66, des jeux, puzzles et livres aux vidéos, t-shirts, panneaux métalliques, tasses et aimants.

Robertsville, Don Robinson et Castlewood sont d’autres parcs d’État le long du couloir I-44.

Un joyau caché à Eureka est le Endangered Wolf Center, un sanctuaire pour les espèces de loups du monde entier. Des visites à pied d’une heure, guidées par des éducateurs passionnés qui connaissent les loups par leur nom, donnent un aperçu d’une poignée des 400 résidents canins du centre, dont le loup rouge américain en danger critique d’extinction et le loup gris mexicain. (On apprend que moins de 20 loups rouges américains vivent encore à l’état sauvage, et on ne les trouve que dans deux comtés de Caroline du Nord.) Les visiteurs voient les loups assis, dormant et se déplaçant dans de grands enclos boisés. Observant sa 50e année en 2021, le centre fait partie d’une installation de recherche par satellite de 2 000 acres exploitée par l’Université de Washington de St. Louis.

Amis à plumes, chevaux célèbres et trains Choo-Choo

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Le Musée national des transports, avec son impressionnante collection de trains et d’automobiles, est une attraction familiale préférée dans la région de Saint-Louis. (Photo de Randy Mink)

Les amoureux des animaux sont également attirés par le World Bird Sanctuary, un centre de réhabilitation, d’éducation et de conservation situé à Valley Park et à une courte distance en voiture à l’est d’Eureka. Occupant 305 acres de forêt de feuillus à côté du parc du comté de Lone Elk, la réserve présente de grandes expositions aviaires en plein air abritant une variété d’oiseaux non libérables du monde entier, notamment des aigles, des faucons, des vautours, des hiboux et d’autres espèces, dont beaucoup en voie de disparition. Son hôpital soigne les rapaces blessés. Des spectacles d’oiseaux saisonniers et des programmes éducatifs sont proposés, et il y a des sentiers naturels et des pavillons de pique-nique.

D’autres rencontres avec des animaux, mais axées sur le divertissement, attendent les familles à Grant’s Farm, une autre attraction populaire facilement accessible depuis l’I-44. Exploité par le géant brassicole de Saint-Louis Anheuser-Busch, le zoo/parc animalier repose sur le domaine ancestral de la famille Busch.

Une visite de Grant’s Farm commence par un trajet de 20 minutes en tramway à ciel ouvert à travers des pâturages boisés habités par des cerfs, des wapitis, des buffles d’eau, des bisons, des zèbres, des yaks et d’autres créatures. Les passagers débarquent dans la zone du zoo, où ils peuvent caresser des lamas et des alpagas, nourrir des chèvres au biberon et monter dans un carrousel ou même à dos de chameau. Des spectacles dans l’amphithéâtre présentent des aras, des furets et des chèvres dressés.

Dans une cour rappelant une ferme allemande, les clients dégustent des bratwursts, des hamburgers, des hot-dogs, des sandwichs au poulet, des bretzels moelleux et une salade de pommes de terre allemande sur des tables de café ombragées par des parapluies Budweiser rouge vif. Les adultes, autorisés à deux bières gratuites, peuvent choisir parmi une variété de produits Anheuser-Busch.

Une partie à ne pas manquer de Grant’s Farm permet aux visiteurs de voir de près le célèbre Budweiser Clydesdale dans leurs écuries et leurs enclos. Connus pour leur allure fière et rapide et leurs longs poils blancs hirsutes le long de l’arrière de leurs jambes, ces chevaux de trait écossais musclés ont été développés pour le travail dans les champs. Il y a trois attelages Budweiser Clydesdale, chacun avec un attelage de 10 chevaux, un dalmatien et sept conducteurs. Chaque attelage parcourt 300 jours par an pour les défilés et autres événements. Pour un aperçu approfondi des Clydesdales, des visites de 90 minutes dans les coulisses sont disponibles pour 25 $. (L’admission à Grant’s Farm est de 15 $ par voiture, avec réservation recommandée ; il y a des frais pour l’alimentation des animaux et les promenades à dos de chameau et de carrousel.)

Grant’s Farm se trouve sur un terrain qui appartenait autrefois à Ulysses S. Grant, général de la guerre de Sécession et 18e président des États-Unis. Appelée White Haven à l’époque de Grant, la ferme a été acquise par August Busch Sr. au début des années 1900. Adjacent à Grant’s Farm, le site historique national Ulysses S. Grant en entrée gratuite propose un film de 25 minutes, des expositions de musée dans l’ancienne écurie et une visite de la maison principale de la plantation. La cabane en rondins d’origine de Grant peut être vue lors du trajet en tramway de Grant’s Farm.

L’épouse de Grant, Julia Dent, a grandi à White Haven, profitant d’une vie confortable rendue possible par des travailleurs asservis. Le couple s’est marié en 1848 et y a vécu comme une jeune famille de 1854 à 1859 avant de déménager à Galena, dans l’Illinois.

Toujours dans l’ouest du comté de St. Louis, non loin du World Bird Sanctuary, tout est embarqué pour s’amuser au National Museum of Transportation, un trésor de voitures classiques et d’équipements ferroviaires d’époque sur 42 acres de propriété – avec un tunnel et des voies ferrées — offert par le Missouri Pacific Railroad. Dans la gare de triage à deux niveaux, les enfants adorent grimper autour des locomotives à vapeur et des voitures particulières. Les visiteurs peuvent faire un tour dans un vieux tramway de Saint-Louis et, dans l’ancien dépôt de train, et activer les réseaux de modélisme ferroviaire. Ils peuvent également monter dans un train miniature qui fait une boucle à travers le parc.

L’un des artefacts les plus impressionnants du musée est l’Union Pacific Big Boy de 1941, la plus grande locomotive à vapeur à succès jamais construite; 24 ont été conçus pour transporter des trains de marchandises lourds à travers les Rocheuses, mais seuls huit existent encore. Le Big Boy de 600 tonnes à charbon pouvait aller à 80 mph et tirer un train de plus de cinq miles de long. Il a été retiré en 1958 mais a été remis en état de fonctionnement. (D’autres locomotives étaient plus grosses mais se déplaçaient lentement et étaient coûteuses à entretenir.) Une autre vedette sur les voies : une locomotive à vapeur Georgia Railroad, construite en 1896 et retirée en 1963, peinte dans un arc-en-ciel de couleurs. Il sert d’outil pédagogique, chaque couleur mettant en évidence les pièces mobiles et d’autres fonctionnalités.

Pour plus d’informations sur les attractions de la région de Saint-Louis, visitez www.explorestlouis.com ou composez le 800-916-0092.

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