Retour sur les 40 ans de l’Arlington Million


Un million de dollars. Pour une course de chevaux. C’était du jamais vu à l’époque.

La plus grosse bourse de l’histoire des courses de chevaux en Amérique du Nord a été créée il y a 40 ans. Et bien qu’il ait été couru pour la dernière fois en 2019 lorsque Bricks and Mortar a capturé la course, il a captivé les fans de course depuis sa création.

« Il s’est vraiment développé à partir de Joe Joyce, Robin Sheldon, Ralph Ross et M. (Dick) Duchossois », a déclaré Tony Petrillo, président de l’hippodrome international d’Arlington. « Ils voulaient mettre Arlington sur la carte. Donc, cette course a été développée, et c’était la première course d’un million de dollars dans le pays. »

Et il n’y aurait pas de fin plus appropriée à cette première course en 1981 qu’une photo d’arrivée. Tout comme le légendaire annonceur Phil Georgeoff l’a appelé: « Est-ce The Bart? Ou est-ce John Henry à l’extérieur? »

C’était John Henry, avec le légendaire Willie Shoemaker à bord, flairant The Bart, un longshot 40-1, sur le fil dans une fin vraiment excitante à un énorme salaire pour les propriétaires de John Henry. Cette arrivée, qui était la plus proche de l’histoire de Million, a été commémorée dans une statue avec les deux chevaux juste à l’extérieur du paddock et se trouve toujours là aujourd’hui.

Le sac à main d’un million de dollars et la course qui l’accompagnait en 1981 ont fait exactement ce qu’on attendait de lui alors qu’Arlington Park commençait à reprendre de l’importance non seulement aux États-Unis, mais dans le monde.

Le monde de la course était devenu rapidement un fan de l’Arlington Million. Quatre chevaux internationaux ont couru dans la première course. Deux ans plus tard, Tolomeo, un cheval de race irlandaise de Grande-Bretagne, a battu John Henry et la part du gagnant de la bourse (600 000 $) a été dirigée hors d’Amérique pour la première fois.

John Henry a restauré l’honneur lorsque le hongre de 9 ans a remporté la course par deux longueurs en 1984. John Henry est le seul cheval à avoir remporté deux fois l’Arlington Million.

Avec sa victoire en 1984, John Henry est devenu le premier cheval à gagner 5 millions de dollars. Pas mal pour un cheval qui s’est vendu comme yearling pour 1 100 $.

Mais la tragédie a frappé juste 25 jours avant l’Arlington Million 1985. Un incendie s’est déclaré le 31 juillet et lorsqu’il a finalement été touché, il ne restait plus rien de la voie. Bien sûr, l’Arlington Million serait annulé.

Mais ne dis pas ça à Duchossois. Le président d’Arlington Park a insisté sur le fait que la course aurait lieu.

Fidèle à sa parole, Duchossois et toute l’équipe d’Arlington ont réuni ce qui est maintenant connu sous le nom de « Arlington Miracle ». Tous les débris ont été emportés et des tentes, des tribunes portables et des gradins ont pris leur place. Teleprompter a remporté la course devant 35 651 fans.

Pendant les deux années suivantes, l’Arlington Million s’est déroulé devant ces stands portables jusqu’au début de la construction de l’actuel Arlington Park. C’est alors que la seule jument à remporter le Million est arrivée car Estrapade a amélioré le peloton de 5 longueurs, actuellement la plus grande marge de victoire.

Lorsque cette construction a commencé, le Million a été déplacé en 1988 à Woodbine à Toronto. Mill Native a remporté la course et a affiché les cotes les plus élevées de tous les gagnants du Million à près de 41-1.

Lorsque le nouveau parc d’Arlington a été achevé, la course est revenue dans la banlieue nord-ouest en 1989. Là, Steinlen a remporté l’événement, annonçant un nouveau début de course dans le Midwest.

Souvenirs à foison

Il y a eu de nombreuses victoires mémorables et oubliables depuis lors.

Pat Day, qui était un favori d’Arlington, a remporté son premier Million en neuf tentatives avec Paradise Creek en 1994.

Un autre favori de Chicago, The Pizza Man, a remporté une belle victoire en 2015. Seul cheval élevé dans l’Illinois à remporter le Million, The Pizza Man est arrivé et « Chicago est sur le point d’entrer en éruption », selon l’annonceur de la piste John G. Dooley.

Il y a eu trois disqualifications au cours desquelles les commissaires sportifs ont déplacé le finaliste de la deuxième place dans le cercle des vainqueurs en raison d’une interférence.

Dans une décision controversée, Sulamani a remporté la victoire en 2003 après avoir déterminé que Storming Home avait interféré avec deux autres chevaux après avoir été effrayé près de la ligne d’arrivée. Dans une finition bizarre, le jockey Storming Home Gary Stevens a été renversé à la ligne d’arrivée. Stevens a été emmené à l’hôpital communautaire du Nord-Ouest avec un poumon effondré. Il était de retour à cheval près de trois semaines plus tard.

Kicken Kris a été promu pour gagner en 2004. Powerscourt, qui avait franchi la ligne en premier, a ensuite été déplacé à la quatrième place par les commissaires sportifs. Powerscourt est revenu à la gloire l’année suivante et a remporté cette fois la course en 2005 sans objection.

C’était la course de 2013 dont beaucoup se souviennent peut-être. Ou le font-ils ?

La course a été diffusée en direct sur WGN. Mais l’heure de la publication a pris un peu de retard, et lorsque WGN est passé à une émission télévisée des White Sox, The Apache était le vainqueur apparent. Mais avec des nuances de « Heidi Bowl », après une objection, la victoire de l’Apache a été annulée et attribuée à Real Solution.

Il y a également eu quelques déceptions tout au long du voyage Million.

Après la victoire de Marlin en 1997, la course n’a pas eu lieu pendant les deux années suivantes en raison d’un différend entre la propriété d’Arlington et l’Illinois Racing Commission. Lorsque la course est revenue en 2000, le Million valait, pour cette seule année, 2 millions de dollars. Chester House a remporté la course par quatre longueurs, se faufilant sur le rail.

Après la victoire de Bricks and Mortar en 2019, avec les chances les plus faibles de remporter l’Arlington Million, la course a été suspendue l’année dernière en raison de COVID.

Maintenant en 2021, avec la fermeture de la piste dans quelques semaines, le Million sera désormais le Mister D. Stakes et la bourse sera de 600 000 $. Il devrait se dérouler le 14 août.

Cela signifiera-t-il la fin de l’Arlington Million ?

« Nous avons la possibilité de déplacer toutes nos courses à enjeux et nos courses à enjeux gradués vers certaines des autres pistes de Churchill Downs », a déclaré Petrillo. « Churchill Downs étend son parcours en gazon, ce qui leur donne un emplacement idéal pour certaines de ces courses de grade 1. Ce serait donc bien de conserver la qualité de ces grades 1. »

Petrillo a déclaré qu’il n’aimerait rien de mieux que de garder l’Arlington Million dans la région de Chicago.

« C’est idéal », a déclaré Petrillo. « C’est le meilleur des mondes. »

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