Un Hawthorne ‘Racino’ peut-il garder les courses de chevaux en vie à Chicago? – Chicago Magazine


Mon premier jour à Arlington Park a été l’un des plus importants de ma vie.

C’était le 1er juillet 1996. La femme de mon père était en ville pour une conférence, et il avait besoin de tuer un après-midi. Il a suggéré la piste.

Avant même d’entrer, j’étais impressionné par Arlington. Depuis la Northwest Highway, la tribune ressemblait à un splendide hôtel de villégiature. Son toit, un capot peint en vert de cuivre antique, flottait au-dessus des arbres d’été. A l’extérieur du portail, un jardin s’écrivait ARLINGTON en bégonias rouges.

A l’intérieur, la pire chose qui puisse arriver à un joueur débutant m’est arrivée : j’ai gagné beaucoup d’argent. J’ai d’abord misé un aileron sur Flash Light, et une somme exacte à deux dollars : Flash Light et A Sunny Delight. Alors que les chevaux dépassaient mon siège, Flash Light a pris les devants et a dévalé le tronçon comme un porteur de ballon se dirigeant vers la zone des buts. Un Sunny Delight était juste derrière lui. J’ai gagné 48 $ et je me sentais suffisamment en confiance pour tenter un tiercé gagnant. Un cavalier débutant qui choisit un tiercé froid est comme un gars qui n’a jamais tenu une fléchette tirant trois buts consécutifs, mais mes chevaux ont couru 1-2-3, pour un score de 100 $.

Juste comme ça, un sport auquel j’avais prêté attention une fois par an – le Kentucky Derby Day – est devenu le point central de ma vie. J’ai commencé à aller sur la piste ou au State Street OTB (qui a depuis été déclassé en Chick-Fil-A) tous les week-ends. Puis j’ai commencé à y aller tous les jours, fantasmant sur le fait de gagner ma vie en étant handicapé. J’ai regardé les rediffusions de la course à la télévision tous les soirs. J’ai coupé les tableaux de résultats du Sun-Times. J’ai refusé une promotion parce que cela aurait nui à mon temps de jeu.

Un cavalier est un gars qui pariera 200 $ sur une course, mais ne dépensera pas 20 $ sur un pantalon. Pendant un certain temps, à la fin de la vingtaine et au début de la trentaine, j’étais ce type. Finalement, j’ai fait payer la piste. J’ai écrit ma première couverture pour le Chicago Reader sur ma tutelle par un cavalier en panne à Sportsman’s Park. Mon premier livre, Horseplayers: Life at the Track, a duré environ un an à jouer aux chevaux. Être accro au jeu s’est avéré être une excellente chose pour ma carrière.

Samedi dernier, j’ai passé ce qui pourrait être mon dernier jour à Arlington Park. La piste devrait fermer définitivement à la fin de cette rencontre. Mon laissez-passer de presse était intitulé « Saison de course 2021 : le dernier virage ». Le propriétaire d’Arlington, Churchill Downs, Inc., pense qu’y installer un casino – le seul modèle financièrement viable pour un hippodrome moderne – concurrencerait Rivers Casino à Des Plaines, dans lequel il détient une participation majoritaire. Lors de ce voyage à Arlington, j’ai gagné 15 $ en choisissant Bizzee Channel pour remporter les Arlington Stakes.

J’ai pensé plus, cependant, à ce que moi et tous les autres cavaliers de Chicago allions perdre. Avant la dernière course, je me tenais dans le paddock et j’ai photographié les chevaux pendant que les marcheurs les conduisaient autour du ring. Le soleil adoucissant déclinait sur la porte du Clubhouse. Un vent frais du soir a glissé à travers les arbres. Arlington est aussi serein que n’importe quel espace public de Chicagoland. C’est comme les jardins botaniques, avec en prime la possibilité de gagner de l’argent.

Quand je suis devenu accro aux hippodromes, les joueurs de Chicago ont suivi quatre saisons : Sportsman’s, Arlington, Hawthorne et Winter. Après cette année, il semble que Hawthorne sera la dernière piste debout. (Sportsman’s a fermé ses portes en 2002, après que ses propriétaires ont pris la décision désastreuse de le transformer en une combinaison de courses de chevaux et de courses automobiles.) Hawthorne, sur l’avenue Cicero à Stickney, était la moins glamour des trois pistes, avec un enclos souterrain humide et une tribune de style baseball des ligues mineures surplombant la plus grande usine de traitement des eaux usées du monde.

Ma première visite à Hawthorne a également été inoubliable : debout sur le sol en béton coulé, un jeudi après-midi, se trouvait le gouverneur de l’Illinois, l’honorable Jim Edgar. Parfaitement soigné et habillé, le gouverneur tenait un programme de course et discutait avec un cavalier en panne en chemise de flanelle et jean ample. Je savais pourquoi il était là : pour surveiller le cheval de son beau-père, Lady Doc. Je savais aussi qu’à chaque fois qu’Edgar était sur la piste, Lady Doc gagnait. Je les avais vus ensemble à Arlington. Coïncidence? La présence du gouverneur était, comme on dit dans le handicap, un angle. Je parie sur Lady Doc. Elle a gagné.

Chicago a toujours été un circuit de course de second rang, pas tout à fait au même niveau que New York, la Floride, le Kentucky ou la Californie. Ces dernières années, cependant, alors que les courses de chevaux ont perdu des parts de marché au profit d’autres formes de jeu, le prestige de Chicago a fortement décliné. (À une époque de préoccupation croissante pour le bien-être des animaux, les courses de chevaux deviennent également un atavisme.) Le Derby de l’Illinois, qui était autrefois une préparation au Kentucky Derby – War Emblem a remporté les deux courses en 2002 – n’a pas été organisé à Hawthorne depuis 2017. Le Arlington Million attirait les pur-sang les plus rapides d’Europe ; Son Altesse l’Aga Khan a inscrit un cheval dans la course. Cette année, le Million a été réduit à 600 000 $ et rebaptisé Mister D. Stakes, en l’honneur de Dick Duchossois, l’ancien propriétaire d’Arlington.

Hawthorne, cependant, promet de relancer les courses de chevaux à Chicago. La piste dépense 400 millions de dollars pour transformer la tribune en hippodrome/casino, avec des machines à sous, des jeux de table et des paris sportifs pour compléter les courses de chevaux – un racino, dans le jargon de l’industrie. Son ouverture est prévue d’ici la fin de 2022. Je suis allé à des racinos à Des Moines et à Cleveland, et les courses de chevaux étaient un spectacle au sol. J’ai dû parcourir des hectares de machines à sous pour trouver les joueurs de chevaux récalcitrants, penchés sur le rail et handicapant les courts champs de prétendants bon marché. Hawthorne sera différent, promet le porte-parole Dakota Shultz.

« Cela devient souvent, le casino est la chose principale », a déclaré Shultz. « Quiconque entre dans nos installations saura qu’il y a des courses. C’est notre identité. Ce sera au premier plan, même jusque dans la conception. »

Avec l’argent des jeux de casino, Hawthorne peut également reprendre ses courses à enjeux lucratives, y compris le Derby de l’Illinois, qui, à son apogée, offrait une bourse de 750 000 $ et a été salué par un baryton qui a chanté « My Kind of Town ».

« Peut-être encore plus que cela », a déclaré Shultz. « Cela peut devenir une course à un million de dollars. »

Cependant, un handicapeur vétéran que je connais, Scott McMannis, est sceptique quant au retour de la course de Chicago à son ancienne gloire à partir de Hawthorne seul. Un casino dans le quartier industriel de Stickney ne va pas attirer les familles de banlieue qui cherchent à passer une journée saine aux courses.

« Ils pourront faire les choses rudimentaires – utiliser l’argent du casino pour subventionner le produit », a-t-il déclaré. « Mais l’emplacement et le rayon de dessin ne sont pas géniaux. Combien d’argent y a-t-il autour du casino? Et quand vous y allez, vous voyez toutes ces cheminées et ces semi-remorques qui attendent d’être branchées.

Les gars comme moi joueront toujours les chevaux à Hawthorne. Moi et mes copains célibataires de courses de chevaux : Bob the Brain, David the Owl, Blonde Jimmy, Bias Bill, The Stat Man. Nous avons toujours aimé parier Hawthorne mieux qu’Arlington, de toute façon. Hawthorne a expédié des chevaux bon marché à partir de pistes à toit qui fuient dans tout le Midwest. Cela leur a permis d’organiser des courses de 12 chevaux, qui offrent de meilleures chances aux joueurs. Une fois, j’ai atteint un montant exact de 1 240 $ à Hawthorne, mon plus gros score de tous les temps. Nous regarderons toujours les courses, mais sans Arlington, et avec la plupart des clients de Hawthorne jouant aux machines à sous, les courses de chevaux deviendront un sport de plus en plus marginal à Chicago.

Un Hawthorne ‘Racino’ peut-il garder les courses de chevaux en vie à Chicago?  – Chicago Magazine
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